微软「劈腿」高通 ARM 方案,英特尔 x86 处理器地位会受影响吗?

2020年07月09日 07:26 家电农村
微软「劈腿」高通 ARM 方案,英特尔 x86 处理器地位会受影响吗?

没有永远的朋友,也没有永远的敌人,只有永远的利益。

2017 年 11 月 6 日,半导体业势如水火的老对手 Intel 和 AMD 宣布重新结盟;结果在一个月后,Intel 的旧爱──微软──就与高通进入蜜月期。12 月 5 日的高通技术峰会,数款基于骁龙 835 处理器的 Windows 10 笔记型电脑正式亮相。

也许更让 Intel 刺心的是,微软执行副总裁 Terry Myerson 还亲自到夏威夷为高通站台。

微软「劈腿」高通 ARM 方案,英特尔 x86 处理器地位会受影响吗?

高通与微软的渊源

高通诞生于 1985 年,比微软晚成立了十年。不过,在高通诞生后很长一段时间里,和微软可说是不相关的两家公司。一个主要业务是电脑作业系统和软体,并在 20 世纪最后十年间逐渐成长为世界级巨头;另一个起家于数位通讯和无线通讯技术,在 CDMA 领域占据主导权,并在 1999 年放弃手机业务和系统业务,专注于晶片技术研发。

当然,从一开始,高通採用的就是 ARM 晶片架构。

高通与微软初次合作是在 2000 年 5 月,那时微软积极进军行动领域,看重高通的 CDMA 数位无线技术,双方的合作点在于为多种行动装置开发硬体参照设计,如基于 Microsoft Mobile Explorer 的智慧电话及使用高通 iMSM4100 晶片与系统软体的无线 Pocket PC 等。

不过,双方更见波澜的合作是在 6 年之后。2006 年 5 月 11 日,高通与微软宣布双方将合作把 Windows Mobile 作业系统移植到高通的 Mobile Station Modem(MSM)晶片组。除了提供作业系统,微软还提供 Microsoft Office Mobile 和 Windows Media Player Mobile 与第三方商业应用,以及可用于高通融合方案的新型板卡支援开发包和无线介面层。

那时候高通 7XXX 系列 MSM 晶片组已拥有双核心架构,整合 ARM 11 应用处理器和 ARM 9 数据机,以及一 LaunchPad 技术套件;后者可提供硬体加速的多媒体能力、支援百万画素拍照、3D 图形和辅助 GPS 引擎技术。

值得一提的是,2007 年第一季,高通已成为全球第一大无线晶片提供商,被挤下神坛是另外一家全球领先的半导体企业──德州仪器。

当然后来的结局是,Windows Mobile 先后被 Symbian OS、Android 等作业系统挤压得不成样子。后来微软做 Windows Phone,高通的骁龙家族依然支援;尤其微软收购 Lumia 之后,用的还是高通的 SoC。

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因此可以说,微软与高通算是十几年的合作伙伴了,只不过一直以来没有像微软和 Intel 那样形成长期稳定的联盟关係。

微软的 Windows on ARM 策略

长期以来,微软和 Intel 之间的合作关係都非常稳固,这种关係贯穿了 PC 网路的发展过程,而其技术根基就是 Intel 的 X86 架构。

然而到了行动网路时代,在 iOS 和 iPad 平板电脑的冲击下,微软在作业系统层面推出专门针对 ARM 架构的精简版(或说阉割版)Windows RT 作业系统,而硬体核心层面也开始向 ARM 平台艰难地延伸。

2012 年 6 月,微软在洛杉矶发表一款名为 Surface RT 的产品,这是一款全新形态的装置,融合笔记型电脑电脑和平板;作业系统上,只能支援微软应用商店程式,无法执行传统的 Windows exe 应用程式。

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更重要的是,Surface RT 搭载 NVIDIA 的 Tegra 3 T30 四核处理器,这是一款基于 ARM 架构的处理器,功耗上具备很大的优势,效能却有降低。与此同时,微软还推出 Surface Pro,后者依然搭载 Intel 处理器和完整的 Windows 作业系统。

第二代的情况与第一代相类似。Surface RT 2 採用 Tegra 4 T40 处理器,而 Surface Pro 2 依然与 Intel 合作。也许因为 Windows RT 系统上的阉割,用户对 Surface RT 系列并不买帐,微软也在 2015 年 1 月 28 日证实 Surface 2 停产。

到了第三代,无论 Surface 3 还是 Surface Pro 3,两者搭载的都是完整版 Windows 作业系统,硬体也採用 Intel 处理器。也就说,微软尝试透过 WIndows RT 和 Surface RT 向 ARM 平台迁移的第一次尝试,最终以失败告结。

微软并没有死心,尤其在新一代作业系统 Windows 10 诞生、凭借免费策略迅速赢得众使用者之后。

2016 年 12 月 8 日,中国深圳举行的 WinHEC 硬体大会,一向与 PC 不太搭的高通突然出现在会场。微软正式宣布 Windows 10 将全面支援 ARM 生态系统,并以高通为合作伙伴;硬体合作伙伴将有能力推出由高通骁龙处理器驱动的 Windows 10 PC,这些装置能执行基于 x86 架构的 Win32 桌面系统应用及通用 Windows 应用。

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据了解,Windows 10 之所以能实现 ARM 晶片的全面支援,就是因为採用模拟器方式,可执行 Win32 程式。当然在 Windows 10 发展过程中,ARM 处理器的效能也在不断提升,每迴圈指令(IPC)数、核心和执行绪数、连线选项和整合程度都非常高,且不断最佳化;而 ARM 阵营中,高通骁龙系列已成为行动旗舰装置的标配。

WinHEC 现场,微软还与高通示範 Windows 10 执行在高通骁龙 820 上的场域;不论播放影片,用 Edge 浏览器记笔记、影像处理,执行游戏、Office,运作可说是相当顺畅。

到了 2017 年,高通已进入骁龙 835 时代。2017 年 5 月 31 日台北国际电脑展,高通宣布华硕、惠普和联想成为首批採用骁龙 835 开发行动 PC 的 OEM 厂商。

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经历半年进展后,高通技术峰会上,超轻薄二合一笔记型电脑华硕 NovaGo、可拆卸式惠普 ENVY X2,这两款基于高通骁龙 835 平台的 Windows 10 装置终于亮相;效能略有折扣的情况下,这两款装置能有超过一天的电池续航。

看起来,透过高通,Windows 10 终于实现了与 ARM 的结合。

微软与 Intel 的关係掰了?不必担心

需要指出的是,微软与高通之间的合作,不仅是 Windows 10 on Snapdragon 835 这幺简单,双方在伺服器领域也有合作。2017 年 3 月,微软宣布更换资料中心基础设施技术,放弃老伙伴英特尔,转而跟高通和 Cavium 合作,将基于 ARM 的处理器整合到伺服器。

那幺,微软与 Intel 的关係会就此破裂吗?不会。

微软与 Intel 的合作,是基于彼此的利益需求。在高阶 Windows PC 市场,Intel 的高效能处理器依然扮演无可取代的角色;实际上,骁龙 835 虽然可支援 Windows 10,并在续航很有优势,但效能上很容易遭遇瓶颈;因此只能在注重行动性和长续航的中低阶笔记型电脑领域对 Intel 造成威胁,而高效能笔记型电脑、上管理系统 PC 以及工作站,则依然是 Intel 的主场。

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可见高通的入局,对 Intel 和微软的关係来说只是一个小威胁,但还远远谈不上致命;双方对 Windows 10 生态形成有效的互补关係。当然在过程中,Intel 的利益不可避免地受到侵蚀,但微软这样做也避免过于依赖 Intel 的危险。

实际上,近来微软与 Intel 在 Windows 10 的合作仍然非常紧密。

同样是在 2016 的 WinHEC 大会,宣布与高通合作之后,微软还与 Intel 共同宣布了 Project Evo,双方将在扩增实境、游戏、Cortana 和 Windows Hello 等方面深度合作。

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2017 年 6 月的台北电脑展,微软联合 Intel 和高通宣布名为 Always Connected PC 计画;基于该计划的笔记型电脑将支援 eSIM 技术,可随时随地上网。Intel 在这计画并没有缺席,提供的是 XMM 7260 和新一代的 XMM 7360 基频。至于高通这边,就更不必多言了;微软前不久推出的 Surface Pro LTE 採用的就是高通 X16 基频。

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另外,如果将眼光放到伺服器市场,Intel 的 Xeon 处理器依然为微软大量採用;透过 FPGA 晶片领域收购 Altera,Intel 在人工智慧领域同样与微软的业务息息相关。就在 11 月下旬,微软宣布了名为 Project Brainwave 的人工智慧平台,採用 Intel 旗下的 Stratix 10 FPGA 晶片来处理複杂运算。

微软「劈腿」高通 ARM 方案,英特尔 x86 处理器地位会受影响吗?

当然,总体来看,在行动网路和人工智慧的大潮下,起家于行动晶片的高通与微软走得越来越近,后者与 Intel 之间的关係也不可避免地受冲击。

在可预见的未来,微软与 Intel 的合作仍将继续,但跟高通之间的关係也会继续深入;高通与 Intel 很可能也会出现摩擦。不过反过来看,市场瞬息万变,连 Intel 也开始逐步拥抱 ARM 了,还有什幺不可能呢?

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